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ALMA encuentra un agujero negro de masa intermedia errante en la región central de la Vía Láctea

Los astrónomos que usan el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) han visto corrientes de gas molecular orbitando alrededor de una fuente gravitacional invisible con 32.000 veces la masa de nuestro Sol en la región central de la Vía Láctea.

Este agujero negro de masa intermedia es uno de los más de 100 millones de agujeros negros silenciosos que se esperan en nuestra galaxia. La impresión de un artista de una nube de gas girando alrededor de un agujero negro. Fotografía: NAOJ.

Los astrónomos saben que los agujeros negros que van de 10 a 100 veces la masa del Sol son los remanentes de las estrellas moribundas, y que los agujeros negros supermasivos, más de 100.000 veces la masa del Sol, habitan los centros de la mayoría de las galaxias. Pero dispersos por todo el Universo hay unos pocos agujeros negros aparentes de un tipo más misterioso.

Con un rango de 100 a 100.000 masas solares, estos agujeros negros de masa intermedia son tan difíciles de medir que incluso su existencia es a veces cuestionada. La Dra. Shunya Takekawa del Observatorio Astronómico Nacional de Japón y co-autores usaron ALMA para realizar observaciones de alta resolución de HCN-0.009-0.044, una nube de gas que se mueve extrañamente cerca del centro de la Vía Láctea.

Concluyeron que el HCN-0.009-0.044 está girando alrededor de un objeto masivo invisible. «Los análisis cinemáticos detallados revelaron que una enorme masa -32.000 veces la del Sol- estaba concentrada en una región mucho más pequeña que nuestro Sistema Solar», dijo el Dr. Takekawa. «Esto y la falta de objetos observados en ese lugar sugiere un agujero negro de masa intermedia.»

«Analizando otras nubes anómalas, esperamos exponer otros agujeros negros silenciosos.» HCN-0.009-0.044 se encuentra a una distancia proyectada de sólo 23 años luz de Sagitario A*, el agujero negro supermasivo en el centro de nuestra Galaxia. «Es significativo que este agujero negro de masa intermedia se haya encontrado a sólo 23 años luz del agujero negro supermasivo en el centro galáctico», dijo el coautor, el profesor Tomoharu Oka, astrónomo de la Universidad de Keio. «En el futuro, caerá en el agujero negro supermasivo; al igual que el gas está cayendo en él.»

«Esto apoya el modelo de fusión del crecimiento de los agujeros negros».